读书 | 美国底层白人为何难以摆脱贫困?

英文悦读 2020-09-17 10:20

提到种族概念,很多人可能会想到白种人、黑种人和黄种人这些广泛分类,但即使在白人内部也有不同的群体,比如川普的不少支持者就是所谓的“红脖子”(redneck)——这一群体往往受教育程度不高,想法固执片面,处于白人社会底层。这一群体的生存状况究竟如何?我们或许可以从Hillbilly Elegy这本自传中找到答案。



Hillbilly意思相当于“乡下人,乡巴佬”,Elegy意思则是“挽歌,悲歌”,Hillbilly Elegy即“乡下人的悲歌”——书名正是当前美国底层白人群体的写照。这本书的作者J. D. Vance出身于美国白人底层家庭,但他努力摆脱了周围环境的限制,成功考上耶鲁法学院,毕业后也找到了一份好工作,实现了阶级提升。作者在前言中提到,他写这本书并不是因为自己取得的成就有多伟大,而是因为对于其他成长背景相似的同龄人来说,作者所取得的一切并非那么容易获得,而这本书的目的也在于通过作者自身经历来分析造成底层白人长期贫穷与困顿的深层次原因。



这本书大致可以分为两大部分,第一部分是作者的成长经历,另一部分是作者对于造成底层白人困境原因的分析。作者从小在俄亥俄州的米德尔敦长大,该地位于被称为“铁锈带”(the Rust Belt)的老工业区,整个地区失业和毒品问题很严重。他的母亲和祖父母深受阿巴拉契亚文化影响,其身上有不少美好品质,但他们同样有很严重的问题,比如吸毒和家暴。作者从小就在一个不稳定的家庭环境中长大,其母亲有长期吸毒史,还经历过五次婚姻,他在成长过程中真正的监护人其实是祖父母。幸运的一点是,作者的祖母极其重视教育,在她的严厉督促下,他得以专注学业,考上了俄亥俄州立大学,后面又考进了耶鲁法学院——这在一个多数人都读不完高中的小城市里面已经是很了不起的成绩。


书的另一部分则在于探讨底层白人难以出头的原因。在作者看来,这些人现在所面临的困境很大程度上是他们自己导致的。很多白人遇到问题第一反应并不是从自己找原因,而是怪罪于外部因素,比如政府和经济环境。作者在读大学之前曾经在一家瓷砖店打工,那家店提供的时薪高达13美元,这在当地已经算是一个很不错的收入,但出人意料的一点是,门店经理却很难招到合适的长期员工,因为很多白人员工的工作态度都有问题。比如门店经理出于好心招了一个19岁的年轻人以及他怀孕的女朋友,但两个人的工作表现都令人大跌眼镜。那名女生有三分之一的工作日无故缺席,最后坚持了几个月就辞职,而那名男生经常上班迟到,每周至少有一次缺席,而且每天上班过程中要去三到四次洗手间,每次时间都超过半小时。最终这名男生被辞退,而被辞退后他还感到很委屈,向经理抱怨受到了不公对待。这样的现象在作者的身边并不是个例。


作者还引用了心理学家Martin Seligman的一个概念:习得性无助(learned helplessness),这是指人在接连不断地受到挫折后,便会感到自己对于一切都无能为力,丧失信心,陷入一种无助的心理状态。他认为现在很多底层白人就处于习得性无助的状态。他们不相信媒体和政府,他们认为军队正在打无意义的战争,他们认为大学教育遥不可及,工作前景一片黯淡。


理解了这种底层白人文化,也就不难理解为何很多“红脖子”都是川普的铁杆粉丝。川普针对他们传达出的理念是:底层白人所面临的问题都是外部因素导致的,比如很多白人失业是因为其他国家抢走了工作,应该抵制全球化,让制造业回流到美国。又比如很多人生活贫困是因为政府救济力度不够,应该进一步加大政策倾斜,让白人享受更多福利。但是这些做法并不能从根本上改变白人的困境。



对于这些问题,作者也没能给出所有的解决方案,不过他至少能站在底层白人的角度将他们所面临的困境以及背后的文化因素揭示出来。书在2016年出版后有很长一段时间一直出现在美国各大畅销书榜单上,也引发了很多有价值的讨论。


如果你想更好地了解美国底层白人的生活,那么这本书会是一个很好的选择。这本书的难度也不高,作者用词非常朴实,几乎看不到大词难词,对英语学习者非常友好,推荐各位同学去阅读。




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