什么!恐龙蛋居然是这种漂亮的颜色

美国国家地理 2020-09-17 17:58

在我们的印象里,大部分的蛋都是白色或者浅棕色。但其实鸟类的蛋壳颜色相当丰富多彩,自亚里士多德时代开始,人们就惊叹于鸟类蛋壳的缤纷色彩,奶油色、深红色、蓝色、绿色...


其中最知名的,就是知更鸟的蓝色蛋。英语中,将“知更鸟蛋蓝”作为颜色名使用的最早记录在1873年。在欧美文化中,知更鸟蛋的蓝色是幸福的象征,比如某珠宝品牌的特征颜色就类似于浅知更鸟蛋蓝色。


图丨收藏于洛杉矶,西部脊椎动物基金会的样本,现代鸟类的蛋壳颜色真是缤纷多彩。

PHOTOGRAPH BY FRANS LANTING


但最近发表在《自然》杂志上的一项研究指出,这种为人称道的蓝色蛋,并非知更鸟的原创,而是来自现代鸟类的祖先——恐龙,这些地球历史上最令人着迷的生物,在1.45亿年前就开始孵化蓝色的蛋。


这推翻了之前非常普遍的假设——恐龙蛋都是白色的。其实这个假设也很合理:许多鸟类,还有蜥蜴、乌龟、鳄鱼和唯二已知的卵生哺乳动物鸭嘴兽和针鼹,下的蛋都是白色的,没有色素。出于这个原因,鸟类学家长期以来一直认为,有色蛋壳是在恐龙灭绝后才从某些鸟类中进化出来的。


图丨研究团队所研究的中国出土的一个化石巢,推断这属于一个窃蛋龙科的河源龙属(Heyuannia huangi),这种恐龙生活在白垩纪晚期,有鹦鹉喙和羽毛。

PHOTOGRAPH BY TZU-RUEI YANG, THE PALEOWONDERS MUSEUM OF FOSSILS AND MINERALS, TAIWAN


从上图来看,这些恐龙蛋有些灰蓝色。要知道,由于化石形成过程的原因,以往发现的恐龙蛋化石都是黑色或棕色的,而这次却是不同寻常的蓝色😯科学家们很好奇这种蓝色是因为矿物沉淀造成的还是来自恐龙蛋原本的颜色,于是进行了化学分析。


化学分析检测到微量的两种通常在在现代鸟类的蛋壳中发现的色素:原卟啉和胆绿素。


发表在《自然》杂志上那篇文章的第一作者 Jasmina Wiemann由此推断这些恐龙蛋在几百万年前可能是绿色的,可能类似于现代在地面筑巢的鸸鹋,它们的蛋能很好地融入周围的植被。


图丨图中背景里的无色蛋是短吻鳄的,而前景里的有些深蓝色的蛋属于鸸鹋。

PHOTOGRAPH BY JASMINA WIEMANN


这是否意味着我们可以利用鸟类和恐龙的联系来推断恐龙的育儿方式呢?


01

远古的祖先


随着越来越多的研究,科学界逐渐发现现代鸟类的许多标志性特征都来自它们的恐龙祖先。例如,自20世纪90年代以来,羽毛在恐龙化石记录中出现了数千次。就在几周前,研究人员分析了一种生活在1.2亿年前的早期鸟类的肺化石。这块白垩纪的化石表明,适应飞行的高效肺部在鸟类谱系中出现的时间远早于之前的想象。


 

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具有现代鸟类特征的恐龙被称为近鸟型恐龙(Paraves),包括兽脚亚目的恐龙如迅猛龙和恐爪龙、有羽毛的非鸟类恐龙等。在侏罗纪晚期,近鸟型恐龙的多样性开始激增。


有些恐龙群,比如长颈蜥脚龙,会集体下蛋并埋在地下,像海龟一样。然而,近鸟型恐龙的蛋比较大,一次只下几个。在一些出土的恐龙蛋化石中,蛋明显是成对的——这表明它们下蛋的速度较慢。2005年,研究人员打开了一只近鸟型恐龙的骨盆,发现里面有两个已经形成壳的蛋。


PHOTOGRAPH BY TZU-RUEI YANG, THE PALEOWONDERS MUSEUM OF FOSSILS AND MINERALS, TAIWAN.


与其他恐龙的蛋不同,近鸟型恐龙的蛋没有那么多气孔,这表明它们的蛋被放置在开放的巢穴中,像鸟类一样。也许,像许多鸟类一样,如此这般孵蛋是为了让蛋保持温暖——一些蛋群化石甚至是在成年恐龙的化石下发现的。对一些恐龙胚胎的分析表明,这些蛋大约需要10周的时间才能孵化出来——比现存的爬行动物快,但比现代鸟类慢。


02

色彩的连接


由于近鸟型恐龙的蛋是放置在开放性的巢中孵化的,那么就不难理解为什么这些恐龙蛋有可以帮助隐蔽的色彩了。


至于为什么这些色彩如此令人着迷呢?不像人类的眼睛里有三种感光细胞,鸟类和恐龙有四种,所以它们对颜色的感知和我们不同。


根据Jasmina Wiemann的团队,一个没有色素的白色蛋,在恐龙或者鸟类眼中看来就有可能是发光的粉色的,会轻易被掠食者发现,因此进化帮助它们在蛋中加入了色素,达到隐蔽效果。


研究团队总结,恐龙蛋的多样性和现代鸟类的差不多,色彩各异,斑点不同。


03

侏罗纪孵蛋指南

在下了蓝色的蛋以后,问题又来了,巨型恐龙如何坐在自己的蛋上而不把蛋压碎?


一项关于恐龙巢穴的新研究,以及新近发现的一块令人惊叹的、死于孵化恐龙蛋的化石表明,体型较大的恐龙确实有一种避免压碎蛋壳的策略:在巢穴中小心翼翼地将自己的蛋堆成一圈,围绕着自己。


这些发现发表在《生物学通讯》杂志上,为我们展示了今天在鸟类中看到的筑巢行为是如何在恐龙祖先中开始的。


图丨手绘插图展示一只较大的窃蛋龙筑巢时可能会是什么样子。

BY ZHAO CHUANG


文章的作者,泽列尼茨基的团队研究了40个由生活在6500多万年前的接近鸟类的恐龙——窃蛋龙建造的巢穴。这类恐龙的的体重从几磅到4000磅左右不等,其中最大的窃蛋龙如巨盗龙体型与现代河马或犀牛相似。它们的巢穴又可以从大约30厘米宽到3米宽的巨大巢穴。


泽列尼茨基说,在较小的巢穴中,蛋被簇拥着,中间几乎没有空地。随着恐龙和它们的巢穴越来越大,这些生物在中间留下了越来越多的空间,形成了精心设计的蛋堆。


也就是说,恐龙的大部分身体都是挨着地面的,只有一小部分贴着蛋。


"所有这些都更加证明了鸟类是从恐龙进化而来的事实,"苏格兰爱丁堡大学的古生物学家Stephen Brusatte说。


"我们很多人都被灌输了这样的想法,即恐龙是笨重而笨拙的,而事实根本不是这样的。" 相反,他说,许多恐龙都很像鸟类。


你今天走在外面,可以看到1万种恐龙在飞舞。

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