穿着“毛皮大衣”,你不愧是东北的恐龙!

物种日历 2021-02-26 10:41

在武侠小说中,武林自古就有许多用毒高手,他们往往阴冷残酷,躲在暗处随时准备一击让敌人毙命。在竞争激烈的动物界,也有着诸如毒蛇、毒虫和毒蜥等各色用毒大师。1993年播出的《侏罗纪公园》里,双冠龙可以喷射毒液,十分凶残,但这只是小说家的想象。不过,在恐龙家族中可能真有一位使毒的成员,它就是生活在1.24亿年前东北地区的千禧中国鸟龙


中国鸟龙的两件标本骨骼图片 | Jaime A. Headden / Wikimedia Commons

来自辽宁的小小捕食者

许多年后,面对库房里的化石标本,中国古脊椎动物与古人类研究所的专家准会想起,1998年在辽西山头发现中国鸟龙的那个遥远的夏天。


自上个世纪末,中华龙鸟(Sinosauropteryx)在我国辽宁地区现身以来,这个潜藏在我国东北的化石宝库,仿佛得到了幸运女神的提示,无数珍奇的带羽毛恐龙化石井喷似的出现,让辽宁一跃成为世界瞩目的化石圣地。和大多数恐龙一样,第一件中国鸟龙化石最初默默躺在岩层里。随着古生物学家敲开化石周边的围岩,一只狰狞的小恐龙出现在了学者们的面前:这只恐龙朝后扭着头,和身体相比脑袋极大,锋利的小牙齿寒光逼人,躯干和脚部的骨骼交叠在下方。最令人称奇的是,化石上保留有细密的羽毛痕迹,乍一看仿佛是长了尖牙的火鸡。


编号NGMC-91的中国鸟龙标本,昵称Dave,曾被怀疑是小盗龙的近亲 | Dinoguy2 / Wikimedia Commons


科学家们将化石带回研究所仔细观察,经鉴定这种恐龙属于兽脚亚目中的驰龙科,与《侏罗纪公园》中火遍全球的伶盗龙是远房亲戚。我国恐龙专家徐星领衔,将新恐龙命名为“Sinornithosaurus millenii”,其中属名意为“来自中国的像鸟的蜥蜴”,而种名则献给即将到来的千禧年。


编号IVPP V12811的中国鸟龙标本,是千禧中国鸟龙的正模标本 | Dinoguy2 / Wikimedia Commons


中国鸟龙个头不大,体长约1.2米,体重只有5千克。它的头部膨大,侧面看稍呈三角形,还长有一双大眼睛。中国鸟龙的嘴里长有突出的长牙,有学者认为这是捕猎鸟类时拔毛的工具。中国鸟龙脖子纤细,腿脚修长,前肢长有三根锋利的指爪,脚上第二趾高高翘起宛如一把镰刀。娇小的躯干后拖着一条骨化的尾巴,虽然尾巴僵直不够灵活,但在高速奔跑时可以起到平衡作用。


中国鸟龙扑咬猎物的3D还原动画 | BBC Earth / youtube


利爪尖牙配上敏捷身手,让中国鸟龙成为当地小动物害怕的恶魔。专家推测像尾羽龙和鹦鹉嘴龙这样的植食恐龙,可能都会沦为中国鸟龙的猎物。

有毒的恐龙?

中国鸟龙几乎全身都覆盖着羽毛,经过分析对比,古生物学家发现它的羽毛主要分两类:一种是聚集成丛的丝状羽,接近现代鸟类的绒羽,可能起到保暖的作用;另一种则主要分布在前臂,每根羽毛有一枝主干,类似现代鸟类的飞羽,但缺乏许多相应结构,明显原始得多。所以,中国鸟龙的前肢可能长有带羽毛的翅膀,但结构或许还不足以支撑飞行。


满身羽毛的中国鸟龙复原图 | GFDL / Wikimedia Commons


有趣的是,专家们发现中国鸟龙指爪弯曲的幅度和许多现代树栖鸟类的接近,这显示出它们平时可能会在树枝间攀爬。不仅如此,中国鸟龙的肩带结构也与鸟类的也极为相似,它们可以做出拍打翅膀的动作。于是古生物学家不禁猜想:鸟类的祖先会不会也是像中国鸟龙这样,喜欢在树上爬上爬下的家伙呢?当然,想要证明“鸟类树栖起源说”,还需要更多化石证据的出土。


中国鸟龙头骨绘图 | Federico A. Gianechini et al. / Paläontologische Zeitschrift (2010)


2009年,一个中美联合团队公布了一项重磅研究成果:中国鸟龙可能有毒!研究人员在观察了中国鸟龙的头骨后发现,中国鸟龙的牙齿长有沟槽,且长而向后弯,这和某些毒蛇的毒牙十分雷同。他们还在中国鸟龙的上颌骨中寻找到了凹槽,于是大胆假设这些凹槽在生前是储存毒液的囊体,中国鸟龙会从毒腺分泌出毒液经由毒牙注入到猎物的身上。古生物学家如此描述道:“中国鸟龙是为捕杀鸟类而生的杀戮机器,它们的长牙会咬穿猎物厚厚的羽毛,再将毒液轻而易举地注入猎物的血液中”。


中国鸟龙化石的牙齿,拥有类似毒蜥(Heloderma spp.)的凹槽 | BBC Earth / youtube


一石激起千层浪,大胆假说在引起震惊之后,反对之声一浪高过一浪。有人认为中国鸟龙的牙齿之所以这么长,是因为化石埋藏过程中,受到地质运动挤压的结果。还有人表示,沟槽结构在其他肉食恐龙的牙齿上也能观察到,难道其他肉食恐龙捕猎都靠毒液?更有人直言制造毒液需要消耗不少的营养和能量,像中国鸟龙这样活跃的小型猎手,“制毒”成本实在太高


争论还在继续,中国鸟龙是否有毒,也许只有时光机发明了才能知晓。在找到问题的答案之前,想象一下,在史前辽西幽暗的森林里或许曾生活着一位用毒高手,鬼鬼祟祟地来回穿梭,电光石火间便有动物惨遭毒手。永远带着谜团和幻想,这大概就是古生物的魅力吧。


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