百日GPU独角兽速成之谜!

芯东西 2021-02-26 19:50
100天搞几十亿,核弹还是烟雾弹?
作者 |  心缘
编辑 |  漠影
芯东西2月26日报道,昨日,一家“GPU独角兽”横空出世,成为业界热议焦点。
这家名为摩尔线程的公司号称“一百天,两轮融资,数十亿”,投资方不仅有AI时代互联网黑马字节跳动,还有鲜见投资的明星自动驾驶独角兽小马智行
尽管投资名单和融资金额都十分吸睛,摩尔线程身上仍有许多谜团待解:其董事长刘姗姗并不为业界所知,而坊间盛传的创始人——原英伟达全球副总裁、中国区总经理张建中尚未出现在这家创企的工商注册信息中。
而据一位投资圈知情人士透露,此次摩尔线程实际已融资金额为1亿美元,相比官宣所称的数十亿人民币,存在一定水分
这家创企凭什么揽得如此多资本的信任,它的底气在哪里?假设传言为真,张建中确实是其创始人,那么在与老东家以及一众云端AI芯片创企的博弈中,它的胜算几何?
从已经公开的种种信息来看,摩尔线程显得冲劲十足,却又疑窦丛生。
本文福利:GPU具有优秀的性能,未来会在娱乐与性能平衡、人工智能与深度学习以及自动驾驶领域被广泛应用,具有广阔的市场空间。推荐行业报告《从全球领先企业看GPU发展方向》,可在公众号对话框回复【芯东西095】下载。

01.
融资数十亿?


虽然成立时间很短,摩尔线程的架势已经拉得相当满,官网、公众号均已就绪,发布的第一篇新闻稿即是此次“数十亿”融资消息。
摩尔线程的定位为提供GPU计算技术和服务,打造可视化计算、人工智能和高性能计算的平台,目标是每两年实现并发线程的数量翻一倍。

▲摩尔线程官网介绍

企查查平台显示,摩尔线程注册日期为2020年6月,投资方和公司对外的口径是创立于2020年10月,去年12月获得天使轮融资,今年2月22日获得Pre-A轮融资。
一位投资圈知情人士透露,此次摩尔线程实际已融资金额为1亿美元。另一位业内人士称其获知的消息是摩尔线程第一轮投后估值是约12亿人民币,后续即便再加一轮融资,似乎也难以融到超过10亿元。
虽然具体已完成融资金额存疑,但其公布的参投机构可谓是群星璀璨。

从公开信息来看,这似乎是小马智行第一次也是迄今唯一一家公开投资的国内公司,同时也是字节跳动子公司量子跃动少有投资的芯片公司
摩尔线程自称是国内唯一一支真正世界级的、能够覆盖GPU研发设计、生产制造、市场销售、服务支持等完整架构的成熟团队
深创投芯片行业专家谷岚也给予其很高的评价,说他们评估过很多GPU领域创业团队,“摩尔线程是国内唯一一支具备世界级水平、拥有完整建制的成熟团队。
不过在国内,做GPGPU(通用GPU)已经不算新鲜事。天数智芯、登临科技、壁仞科技等AI芯片创企均聚焦在GPGPU赛道。
成立五年的天数智芯,其7nm GPGPU训练芯片已于去年12月成功“点亮”;成立三年的登临科技,其首款GPU+已经开始向客户送样,并刚刚完成A+轮融资;成立不到一年半的壁仞科技,去年累计融资近20亿人民币。
那么才刚刚起步的摩尔线程,在这趟看起来已经赶了晚集的竞争中,有多少取胜的机会?

02.
摩尔线程“自我介绍”的隐藏彩蛋:NVIDIA


摩尔线程的自我介绍中,当前最大的吸睛点莫过于英伟达(NVIDIA)。
作为视觉计算和人工智能计算的通用平台,英伟达GPU近年来发展迅猛,在图形处理、人工智能训练及边缘计算等领域应用空间不断扩张。
而摩尔线程在其自我介绍中直接写明:核心成员主要来自NVIDIA
创始人的介绍也相当具体。

▲摩尔线程融资新闻稿中的介绍

15年、世界顶级芯片企业、建立中国GPU生态系统、推动中国成GPU最重要市场……这些描述指向一位关键人物——张建中(James zhang
张建中个人微博最后一次更新停留在去年8月。去年9月的理想、英伟达、德赛西威战略签约仪式和10月的英伟达GeForce RTX 30系分享体验会,似乎是张建中最后两次以英伟达全球副总裁及中国区总经理身份公开露面的场合。

▲原NVIDIA全球副总裁及中国区总经理张建中在GeForce RTX 30系分享体验会上致辞

那段时间前后,张建中被网上爆料因不明原因离职,或与“张建中在任期间,国内某品牌显卡发展相对迅速,并脱离了同德/柏能,可能引起他阵营不满”有关。
张建中毕业于南京理工大学计算机系,后又获得冶金部自动化研究院硕士学位,曾任职于戴尔、惠普等国际顶尖IT企业,担任销售总监、事业部总经理等重要职位。
自2005年5月加入英伟达至去年,张建中在英伟达的任职恰恰满15年。
作为英伟达CEO黄仁勋的副手,张建中在任期间,英伟达在中国的GPU市场占有率从2008年的不到50%一路上涨,到2020年市占率已经超过80%。
深创投芯片行业专家谷岚评价说:“这足以说明GPU的业务成功不仅仅是产品研发,准确的市场细分定义、产品策略、生态建设以及配套的营销体系缺一不可。
虽然业务上确有建树,但张建中在任期间的核心目标其实是市场开拓,说通俗点,就是“销售”。
张建中的职业经历,与摩尔线程对自身团队有“帮助英伟达在中国取得成功的GPU生态和行业营销专家”这一描述十分贴合。
而明星自动驾驶独角兽小马智行之所以选择投资摩尔线程,也有了较可信的推测方向。
一方面,小马智行联合创始人兼CEO彭军曾任百度技术领导团队核心成员,负责指导广告、基础设施、大数据及云计算等多个领域的技术方向,随后任百度自动驾驶部门首席架构师,而无论是云计算还是自动驾驶,都离不开高算力的支持,因此彭军和张建中很大几率因长期的合作关系而相识已久。
另一方面,稳定、成熟、高算力自动驾驶计算平台,是推动自动驾驶走向落地的核心能力之一。英伟达近年来持续发力汽车赛道,自动驾驶芯片持续迭代更新,并预告未来的dGPU理论算力能达到2000TOPS,支持L5级自动驾驶。和英伟达选择同一业务发展方向的摩尔线程,也有望在车规级芯片研发方面付诸努力。
不过,张建中究竟是不是摩尔线程的掌舵者?目前只能说可能性很大,但还没有实锤。
摩尔线程的公开信息显示,其董事长、法定代表人、实际控制人和最终受益人是刘姗姗,这个名字并不为业界所熟知。

▲企查查基于公开信息挖掘的摩尔线程股权结构

而如果摩尔线程的实际创始人确实为张建中,那刘姗姗无疑就是他的代理人。
有人推测,目前公开信息查不到张建中与这家公司之间的直接联系,可能与竞业协议有关。

03.
技术团队神秘,造芯能力存疑


但如果仅有张建中,摩尔线程还不足以被信任。
两家世界级的GPU大厂,英伟达和AMD,都将核心GPU研发团队保留在美国。
尤其是英伟达,对其GPU技术核心控制极其严格,在大陆只有销售、市场和应用,并没有培养专业的GPU架构师。
另一家AMD会将一些业务偏小、成熟、重要性相对低的产品放在中国做下一代研发,但其核心产品的架构同样在美国实现。
一位行业专家透露,现在国内只有来自AMD和海思的人,真正有芯片完整设计经验,其他人都只能说是了解一部分。
那么GPU销售方面的大牛,有多大把握能带出一只本土化GPU研发的精兵猛将呢?
要做出能用、好用的产品,显然离不开专业的技术专家。而目前摩尔线程的技术团队身份信息仍笼罩着一团迷雾。
红杉资本中国基金合伙人周逵称“其首席技术官曾领导和参与了世界顶尖GPU公司最新架构的设计和研发工作”,但未透露这位CTO的具体身份。
他说摩尔线程吸引了众多GPU驱动、编译、AI芯片、软件算法以及系统设计等领域超过10年以上经验的资深工程师,并在国内搭建了最为完整的专业IC团队。
闻名投资创始合伙人侯长青说自己被“摩尔线程这群年轻人的爱国情怀深深打动”,提到创始团队里有“从海外回国的GPU专家”、抱着“赤子之心”投入“GPU国产化”的研发。
摩尔线程称其“主要成员拥有多颗GPU芯片多代工艺大规模量产的丰富经验,熟悉GPU芯片设计、生产、封装、测试、系统、软件应用等质量管理各个环节”。但一位消息人士透露,其技术团队主要成员此前在英伟达的级别看起来并不够高,很多事情见过但没做过。
根据摩尔线程的“自我介绍”,其团队其他成员还来自微软、英特尔、AMD、Arm等科技巨头研发和产品团队的核心力量。另一位知情人士还提到其主要成员有来自地平线等国内知名创业公司。
除了已有团队外,摩尔线程也在积极扩招。其官网正公开招聘9类岗位,主要面向上海和北京。

▲摩尔线程官网显示的部分招聘信息

一位业内专家表示,国内优秀的GPGPU人才非常有限,而创业团队要想挖到英伟达美国总部的GPU研发老将,难度非常大。
过去五年,英伟达股价一路暴涨,最新市值已超过3294亿美元。加入英伟达时间久的技术专家,凭英伟达股票都能挣翻了,很难仅靠金钱说服这些人出来创业。

▲过去五年英伟达股价飙升

另一位业内人士判断,摩尔线程获得大笔融资可能因为背书的效应,团队实际经验未必足够。
摩尔线程究竟能组建怎样一支技术团队?创始团队将如何与老东家英伟达在中国市场展开竞争?……这些问题都将影响业界后续对这家公司的判断和预期。

04.
融资火热、竞争加剧的国内云端AI芯片赛道


尽管落地进展尚不明显,但国内围绕云端AI芯片的竞赛已经颇具火药味。
如今国内已有多家创企竞逐云端AI芯片赛道,除了前文提及的天数智芯、登临科技、壁仞科技外,还有燧原科技、寒武纪、比特大陆、鲲云科技、依图科技等创业玩家。其中多数创企的云端AI芯片产品已经推出或走向商用。
腾讯连续参投的燧原科技去年实现其云端AI训练加速卡组成的AI训练集群在客户数据中心的商务落地,并推出其首款云端AI推理加速卡。
在GPGPU赛道,登临科技自主研发的首款软件定义的片内异构通用人工智能处理器GPU+产品,已成功回片通过测试,并开始客户送样。
从2018年启动云端7nm GPGPU训练研发的天数智芯,在去年下半年实现其训练芯片的一次性成功流片、回片及点亮,计划今年商用。
寒武纪的首款7nm云端AI芯片在今年1月正式亮出,作为首家科创板上市的纯AI芯片玩家,寒武纪最近披露其2020年业绩快报,去年全年营业总收入达4.59亿元,与2019年基本持平。
鲲云科技是英特尔全球旗舰FPGA合作伙伴,其明星产品“星空”加速卡已广泛落地。去年6月,鲲云科技推出首款数据流AI芯片CAISA,定位于高性能AI推理,已经量产。
过去三年多时间,比特大陆已经推出三代云端AI芯片产品。比特大陆AI业务线CEO王俊告诉芯东西,其新一代“云+边缘”AI芯片BM1686预计将于2021年年中发布。
相比于这些已经或即将探索市场化的云端AI芯片玩家,摩尔线程入局的速度显然略晚一步。据一位知情人士透露,目前摩尔线程还未正式启动自主创新本土GPU芯片的研发。
另一位业内专家认为,云端已经是大家所公认的大市场,云端芯片现在到了给客户交货、交板子的阶段,后进者的压力会很大。如果想把第一颗芯片做扎实,很难短时间完成,通常需要两三年;而如果随便先做一个应付了事,等见真招时,后面融资会越来越难。
随着玩家变多,云端AI芯片赛道的融资和上市新闻也更为频繁。
鲲云科技去年8月完成数千万元A+轮融资,寒武纪去年成功科创板上市,壁仞科技去年累计融资近20亿,燧原科技今年1月宣布完成18亿元C论融资,登临科技本月宣布完成多家老股东持续追投的A+轮融资,依图科技正在冲刺科创板上市,比特大陆也被不时传出在准备上市的消息。
“这些公司都在趁着狭小的时间窗口,尽量融更多钱,过了这段时间融资就不容易了,因为要看产品了。”一位投资圈人士说。

05.
结语:GPU取得商业成功难度极大


GGV纪源资本管理合伙人符绩勋认为,要研发出世界级性能的GPU芯片、并在商业上取得成功的难度极大,团队至少应具备三项能力:
首先,需要对行业发展有深刻的认识,能够预测未来3-5年的市场需求,并为之定义合适的产品;
其次,要能兼顾图形和图像视频处理(如DirectX、OpenGL、Vulkan等)及AI和高性能计算(如OpenCL、CUDA等),能用较低的成本支持任何AI和非AI软件算法的迭代,并做到图形图像视频处理和AI计算的交互,来满足大多数实际场景的应用需求;
最后,要能够在芯片硬件之上,建设软件和应用的生态。
“而摩尔线程的团队,就具备了这样的能力。”符绩勋评价道。
与此同时,多位业内人士表示,相较技术实力,目前摩尔线程更多被看好的点在于生态建设经验和营销能力上。
就像摩尔线程在新闻稿中提到的,张建中在“更加重要的GPU相关系统软件开发商和主要行业的核心生态合作伙伴资源上具备了无可比拟的天然优势”
如果摩尔线程真正能做到如自己所称的“完整建制的成熟团队”,那对于后期GPU业务的市场拓展将大有裨益。
当然,受到市场认可的最关键一步,是交付出可用的、好用的产品。
我们也期待在如火如荼的通用图形计算和高性能云端AI芯片竞赛中,中国本土自主创新研发的芯片能早日在商用化道路上走得更快,走得更远。
本文福利:GPU具有优秀的性能,未来会在娱乐与性能平衡、人工智能与深度学习以及自动驾驶领域被广泛应用,具有广阔的市场空间。推荐行业报告《从全球领先企业看GPU发展方向》,可在公众号对话框回复【芯东西095】下载。



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