词源趣谈 | radius为什么既是半径又是桡骨?词源法快速解决一词多义的难题

钱博士英语 2021-11-26 09:15

很多学生在学习英语单词时,常常会有这样的困惑:同一个单词,在词典中有好几个含义,彼此之间看起来毫无关联。比如单词radius,它既能表示数学上的“半径”,又能表示解剖学上的“桡骨”。半径和桡骨看起来风马牛不相及,为什么是同一个单词呢?词源研究能够很好地帮我们解决这种一词多义的问题,因为单词的多个不同含义其实都是从同一个根本含义拓展引申出来的。

依然以单词radius为例。这个单词来自拉丁语,前面的radi-是它的主干部分,本意是“棍棒”;后面的-us是附加在主干部分上的小尾巴,没什么实际含义,可以简单地看作是名词后缀。合起来整个单词的字面意思就是“棍棒”,但它不是一般的棍棒,常特指安装在车轮上的辐条,比较结实的直棍棒。

观察一下车轮的结构,不难看出,辐条都是从车轮的中心点出发向四周延伸的。如果把车轮看作一个圆,那么辐条就是从圆心延伸出来的半径。所以在数学领域,科学家就用拉丁语单词radius来表示“半径”。
那么,在解剖学领域,radius为什么表示“桡骨”呢?桡骨是人体前臂中两根长骨中较短的那根,较直较粗,看起来就像是一根短棍棒,所以也被称为radius。
由此可见,单词radius的根义就是“棍棒”,数学中的“半径”和解剖学上的“桡骨”,都是从这个根义引申出来的。明白了单词的根义,就能把看似毫无关联的多个引申含义串联起来。
radius派生出一个形容词radial,后面的名词后缀-us变成了常见的形容词后缀-al,意思是“辐射状的”,比如,a radial pattern(辐射状图形);在科技和工程领域,radial表示“径向的、半径方向的”,比如radial load(径向负载)。在解剖学领域,radial表示“桡骨的”,比如radial artery(桡动脉)。
拉丁语单词radius的主干部分radi-还进入英语变成了一个常见词根,表示“辐射、放射”,这个含义显然是来自车轮辐条的放射状。常见单词ray(光线)就来自词根radi-,只不过在法语中发生了音变,辅音字母d脱落,变成了rai,然后按照英文的拼写习惯,末尾的字母i改写为y,所以整个单词变成了ray。ray(光线)其实就是太阳所辐射出来的光芒。
来自词根radi-(辐射、放射)的常见单词还有radiate,它常用作动词,表示向外辐射延伸,比如:Five roads radiate from the square. 五条道路从广场向外延伸。在科技领域,radiate常表示光、热、能量等的辐射,比如:Heat radiates from the stove. 热量从火炉向外辐射。我们还可以用radiate来比喻某人流露出某种情绪情感,比如:He radiated self-confidence and optimism. 他浑身上下散发出自信和乐观。
19世纪末,居里夫人发现了一种具有强烈放射性的新化学元素,她将其命名为radium(镭),由词根radi-(辐射、放射)和名词后缀-um组成,字面意思就是“具有放射性的物质”。镭能放射出人们看不见的射线,含有很大的能量,能用于癌症的治疗。
单词radio原本是词根radi-(辐射、放射)的组合形式,后面的o来自拉丁语单词的词尾,用作连接字母,后面附加更多词根组成合成词,比如radio-broadcast(无线电广播)、radio-receiver(收音机)等,后来人们将这些单词直接简化成了radio,表示这些无线电技术和设备。
来自词根radi-(辐射、放射)的常见单词还有radioactive(放射性的)、radioactivity(放射性)等,在此就不详细解释了。
词根radi-(辐射,放射)
radius:[ˈreɪdiəs] n. 半径,半径范围;桡骨
radial:[ˈreɪdiəl] adj.辐射状的;径向的;桡骨的。
ray:[reɪ] n.光线
radiate:[ˈreɪdieɪt] v.辐射,放射
radiation:[ˌreɪdiˈeɪʃn] n. 辐射,放射线
radium:[ˈreɪdiəm] n.化学元素镭
radio:[ˈreɪdiəʊ] n.无线电;无线电广播;收音机
radioactive:[ˌreɪdiəʊˈæktɪv] adj.放射性的;有辐射的
radioactivity:[ˌreɪdiəʊækˈtɪvəti] n. 放射性;放射能力;放射现象

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  13. 《词根词缀法相关理论概述》,78页。
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