一个程序员的成功故事:从开源工具到75亿美元的软件帝国

AI前线 2023-01-26 13:30


作者 | Sanjay Priyadarshi
译者 | 核子可乐
策划 | 刘燕
一针打给年轻程序员们的奋斗鸡血。

Matt Mullenweg 是 WordPress.com 及其母公司 Automattic 的创始人。

资料显示,Automattic 在六轮融资中筹集了 8.46 亿美元。上一轮 2.88 亿美元的融资于 2021 年 2 月完成。去年 8 月,Automattic 从现任和前任员工手中回购了价值 2.5 亿美元的股票。股票回购使该公司的估值达到了 75 亿美元。

本文将带着大家回顾 Matt Mullenweg 的奇妙创业旅程,一场从零开始创建 WordPress 的梦幻探险。


统计数据显示,目前互联网上有四成的网站是由 WordPress 构建而成。

WordPress.org 最初的定位是非营利性的博客平台。

作为博客和开源软件的双料爱好者,Matt 的梦想就是建立一个可供任何人轻松创建博客的技术平台。

Matt 曾经收到不少科技巨头伸来的橄榄枝,但他几乎全都一口回绝。他知道一旦加入任何一家科技巨头,自己手中的知识产权也将被瞬间夺走。

作为 WordPress.com 的母公司,Automattic 目前在全球各地拥有约 2000 名员工。

从 Matt 的童年聊起

Matt 和他的妹妹在休斯顿相伴长大。他母亲安心打理家庭,父亲则是一位为石油企业服务的计算机程序员。

青年时代,Matt 的梦想是追寻艺术、创作音乐。他对萨克斯特别着迷,因为父亲没事就喜欢来几段。于是 Matt 进入一所艺术表演高中,学校的氛围很棒,他还经常靠表演萨克斯赚点外快。他的演奏舞台也多种多样,比如不同的意大利餐厅。

为什么放弃了职业音乐人之路?

“在学校里,很多孩子是真正的神童。我也有点天赋,但得非常努力才能向他们看齐……而且我不是顶尖的那类人,越学我就越能感受到这一点。”

Matt 的父亲在单位有台办公用的电脑,后来又买了台家用电脑,这就成了 Matt 的计算机启蒙。

刚开始,他在上头接触过几款游戏。但随着时间推移,他逐渐着迷于各种互联网社区。

Matt 回忆道:这些社区是围绕共同的关注点所形成的。社区就是结识他人的平台,我们使用的是名叫 IRC 的聊天系统……就是纯用文字随便闲侃。

Matt 的网站开发起点

2000 年初那会,网站的构建流程比如今要复杂得多。

Matt 在高中时就学会了网站开发,但过程并不轻松,翻了很多书也着实演练了很多遍。那时候的网站发布软件其实不少,有 GeoCities、有 Dreamweaver,还有 FrontPage 等等。

大多数时候,他都会直接点遍软件里的所有按钮,挨个看看到底是什么作用。他就是用这种“笨”办法,了解软件的工作方式。

当时的 Matt 创办了一个名叫 footman 的摄影网站。他在网站上发过不少照片,用的则是开源软件 Gallery。总结来讲,这款软件就是个负责把照片发到网上的 PHP 脚本。至于我们如今熟知的 Flickr 和 Facebook,在那个时代还没出现。

与陌生人共同创办 
WordPress.org

之后,Matt 决定好好学学编程。

他参加了一个名叫 b2 cafelog 的开源博客平台。他觉得这平台不错,并提议对代码做一点修改。

Matt 写的代码,深得 b2 首席开发者的好评。于是 Matt 按要求创建工单并提交了这批代码。贡献成果很快被接纳,成为后来正式发行版的一部分。也就是说,接下来每位更新软件的用户都会跑起 Matt 编写的代码。

“我太开心了,天哪,有成百上千个网站在运行我亲手写的代码……真的叫人激动。”

Matt 就此频繁为 b2 平台贡献代码。除他之外,b2 平台在世界各地还有很多其他贡献者。

可一个致命的隐患始终存在——b2 的首席开发者 Mitchell 掌握着整个平台的生死。2002 年,Mitchell 离开了 b2。失去了这位“仁慈的独裁者”,b2 平台再无法进行任何后续代码更新。于是,世界各地的人们只能停止贡献。

属于 Matt Mullenweg 的
高光时刻

Matt 有个好习惯,他一直在博客上记录当时 b2 所发生的一切。

在一篇题为《博客软件的困境》的文章中,Matt 提到他想打造一个与众不同的博客平台。他希望这个平台能美观一些,能让博文拥有高质量的排版功能。他提到平台应该跟博客本身一样简单,而且要像 b2 那样易于调整。

代码也得既优雅又灵活。

因为 b2 cafelog 属于开源项目并遵循 GPL 许可,所以首席开发者 Mitchell 所做的工作并没有丢失。

Matt 想通过此文告诉社区的其他成员,即使一个人突然从地球上消失,他写下的代码也将永远存在。

人们可以直接使用这些代码,以此为基础进一步构建自己需要的功能。

帖子公开之后,一位名叫 Mike Little 的用户评论称,如果 Matt 想牵头这样的项目,他很愿意一同参与。


Mike 与 Matt 的联合创业之路,就此拉开序幕。

他们拿着 b2 cafelog 的代码进行了分叉,并以此为基础构建更多新内容。Matt 和 Mike 曾在 IRC 上聊天,但至少在前三年从未谋面。他们之前曾相互发送过代码片段,还就代码注释进行过交流。不过,也就仅限于此了。

WordPress.org 因何而得名?

Mike 和 Matt 的 b2 分叉只是众多分叉中的一个。

当时的 b2 分叉有五、六种,很多人都在尝试用 b2 代码开发一些有意义的成果。

当时,Matt 是社区里的活跃成员。之前,社区成员经常约在咖啡厅或酒吧见面,探讨博客开发技术。

有一次 Matt 说起自己正和 Mike 共同构建博客平台,一位名叫 Christin 的博主偶然想到了 WordPress 这个名字。

Matt 很喜欢 WorddPress,也就一直沿用了下去。之前不少 b2 社区的成员都喜欢 Matt 和 Mike 做的努力,所以其中大多数都转向了这个新项目。

当我们认真回顾 WordPress.org 的发展历程,就会发现它从来就没有以业务作为发展思路。他们关注的永远只有一点:让博客构建更轻松、更有趣,让每个人都能为此做出贡献。

正是这种纯净的追求,把项目参与者们紧密团结在了一起。

一个伟大的点子,
彻底改变了博客

2003 年 5 月,Mike 和 Matt 正式将 WordPress.org 面向全世界公布。

大多数用过各类博客软件的博主,都对 WordPress 的横空出世感到兴奋。

此外,来自各个线上社区的开发者也对 WordPress 充满热情。

在 WordPress 亮相之前,Matt 曾联系过 b2 的贡献者,希望把分散各处的力量重新汇聚到 WordPress 这边。他邀请大家共商大事,加入到 WordPress 的贡献中来。在启动之初,WordPress 项目只有五、六名稳定开发者,余下的几百人只负责对项目做微波的变更或调整。

WordPress.org 甫一登场,就被几百名用户用于撰写日常博客。

WordPress.org 人气日盛,
运营总成本也在快速增长

随着 WordPress.org 的用户规模越来越大,所需的服务器也面临着升级压力。那时候,亚马逊云科技(AWS)还根本没有诞生。

所以,他们租了一台服务器,以供用户在线上与它交互。这台设备的运营和租赁总成本为每月 425 美元。当时,这台服务器就是项目团队的主要成本来源。

为了支付这笔钱,Matt 只能帮别人搭网站、配电脑,有时候还要捡回当初演奏萨克斯的老本行。

雅虎与 CNet 等纷纷张开怀抱

但好机会也一同到来,Matt Mullenweg 收到了一大堆来自科技巨头的邀约。

这些公司想雇用 Matt,借他的手帮自己搞定各种重大项目。其中就包括雅虎和 CNet。CNet 是最早的互联网媒体企业之一,他们之前曾打造过一款内容管理系统。

当时,CNet 给 Matt 开出的年薪大概是 9 万美元。Matt 那会每月只能赚个 1000 美元左右。对于 20 岁的 Matt 来说,9 万美元的报价就如同中了彩票。Matt 接受了 CNet 的招徕,原因如下:“他们允许我保留正在创建的代码的知识产权……一般来说,一旦加入谷歌这样的企业,那期间所开发的一切都将归公司所有……对我来说,把握住知识产权非常重要。”

一个 20 来岁的年轻人,
为什么对知识产权如此敏感?

“我在网上看过很多博客,而且也有音乐演奏方面的背景。我对知识产权非常熟悉……我仍然坚定支持版权制度。”

在 CNet,Matt 的职务是项目经理。在这里,他只负责管理某些特定项目。Matt 在 WordPress.org 积累下丰富的助人经验,凭着这份沉淀,他帮助 CNet 的同事们快速完成设置流程。在此期间,他也从未间断对非营利组织 WordPress.org 的贡献。

Matt 为何推出营利性
WordPress.com?

Matt 当时是这样向 CNet CEO 汇报的:

WordPress.org 很酷,但设置过程还是太复杂……我们可以让用户轻松点击几个按钮就建立起自己的博客。我觉得这肯定会大受欢迎……让我们马上动手吧。

但 CNet 团队在集体讨论之后,认为不适合涉足博客托管业务。但 Matt 为自己的点子激动不已,所以在 CNet 工作期间就创办了 Automattic 公司。他还为公司雇用了最早的几名初始员工。

他的思路是建立商业实体,借此为 WordPress 提供附加组件和简单的托管服务。他们想在后续的开发计划中进一步降低 WordPress 使用门槛,让人们无需掌握开发知识也能构建自己的博客。

完成这一步,博客的大众化才能真正落地。

Matt 未借助任何融资就把
Automattic 公司运营了起来

Matt Mullenweg 最初独力支撑着这家新公司。他用自己的工资养活整个项目,不足的部分则借助信用卡。

Matt 回忆道:我确实对自己太过自信了。

随着运营的推进,他逐渐意识到光靠自己的工资和信用卡已经不足以让 WordPress 转向商业化运营。

Matt 还记得,当时曾有人联系他在 WordPress.org 上投放广告。那会在 WordPress.org 投一个月广告,开价 2000 美元。但广告商提醒他,WordPress.org 最好能提升一下自己在谷歌引擎上的价值排名。当时其他很多网站会直接照搬 WordPress.org 的内容,所以这位正主在搜索结果中的位次并不靠前。

广告商的提议是,Matt 应该在 WordPress.org 上开放各用户网站链接,这样就能在谷歌上获得更高排名。而且一定要注意高价值关键字,比如各种疾病,这对提升排名很有帮助。

为此,Matt 发明了一种向用户发送广告邮件的新方法。Matt 当时是这样使用 CSS 代码的:如果以用户身份在浏览器内访问 WordPress.org 网站,则外部链接将不可见;如果通过谷歌等机器人身份访问 WordPress.org 网站,则外部链接可见。

因为谷歌就是靠机器人来索引网站的,所以 Matt 的策略确实能帮广告商通过有价值关键字吸引数百万新用户。

简而言之,Matt Mullenweg 收了广告邮件商的钱,并向有价值的 WordPress.org 用户发送推销邮件。

“当一个人靠不懂某事来养活自己的时候,就很难真正弄懂这件事。”

后来谷歌发现了这批带有欺骗性的 CSS 代码。谷歌员工对这种误导搜索引擎的行为非常生气,于是决定直接从搜索结果中删除 WordPress。这一举动,导致 WordPress 几乎从互联网上彻底消失。

Matt Mullenweg 的这种行为,也辜负了成千上万人的信任。

此后,Matt 修复了代码并发布博文公开道歉。最终,谷歌原谅了 Matt 并把 WordPress 重新放回搜索结果。

离开 CNet,
专心开发反垃圾邮件软件

Matt 随后离开 CNet,悉心运营自己的 Automattic。

公司的第一款商业产品名为 AKismet,名称来自他的姐姐。这是一款反垃圾邮件软件。它有一套机器学习系统,能够分析数百万博客中的垃圾邮件模式,之后由 Akismet 返回放行或屏蔽的结论。

如果返回放行,则邮件内容合法;若返回屏蔽,则代表是垃圾邮件、直接无视。

这样,人们就能自动清理网站中的垃圾邮件,全程无需人工干预。Akismet 对个人用户免费,但对商业用途则必须收费。

Matt 很早就决定 WordPress.com 要保持免费,他构想的商业模式是销售 WordPress 插件。

Matt 为何下决心筹集资金?

Automattic 的员工各自身在不同城市,遍布世界各地。那时候,Automattic 全公司的月收入大约是 2 万美元。

Matt 意识到,一旦出点什么变故,他们的收入很可能立马中断,公司也无力支付下个月的工资。

这时候的他感受到员工们的支持和信任,也深深感受到自己肩头背负的责任。

业务经营倒还有钱,但 Matt 希望能多点现金储备,这样就能耐心开发,或者在最坏的情况下帮员工们渡过跳槽前的空窗期。

Matt 最初跟投资者会面时,对方总是要求他先为公司招聘齐 CEO、CTO 等高管人员。但 Matt 觉得这时候压根没有必要。

后来 Matt 遇到了 Tony Schneider,这是一位曾成功将自己创立的公司卖给雅虎的同行。两人相谈甚欢。

于是 Matt 聘请他担任 Automattic 的 CEO,此举终于打消了私人投资者们的疑虑。

这时候的 Matt,在公司里担任 Automattic 总裁职务。

WordPress.com 如何为
平台和服务吸引客群?

据 Matt 回忆:基本都是靠口口相传……我们当时唯一的宣传手段,就是在一切默认运行 WordPress 的网站模板中都写上“powered by WordPress”。

在访问任何运行 WordPress 的网站时,大家都能看到一个链接,表明该网站由 WordPress 提供支持。单击该链接即可转向 WordPress 官网。

在试用之后如果喜欢,用户就能轻松上手使用。另外,Matt 也特别喜欢看其他人的博客。如果发现有人抱怨“呃……我的网站怎么越来越慢”,Matt 都会向他们推荐 WordPress.com 服务。

2 亿美元要约收购
与 Automattic 的当前估值

Automattic 团队当时已经有约 20 名成员。

2007 年,Matt 拥有公司超半数股份,而当时已经有买家打算以 2 亿美元收购 WordPress.com。对于一家刚刚成立 2 年的年轻企业来说,这无疑是个极具诱惑力的条件。

就是说,23 岁的 Matt 已经赚到了约 1 亿美元。于是他开始认真考虑这个选项。自己有必要这么年轻就退休吗?最终让他放弃收购的,是他觉得这会就退休实在太无聊。

他还向姐姐、妈妈和爸爸提出了这个严肃的问题,问如果账户上有 1 亿美元,他们打算去干什么。他们能想到的,包括买辆超酷的车和买栋专门度假的房子。但种种梦想加起来,也只需要 500 万美元。

那剩下的钱,要用来干嘛?

他想的是每天写代码,环游世界并结识更多新朋友。他想跟自己喜欢的人们共事,仅此而已。想到这一层,他坚定了自己的念头——绝不要在这么年轻的时候卖掉公司。

2009 年,WordPress 
正式突破千万次下载

2009 年之前,WordPress 团队新增一项功能——WordPress 不仅能运行博客,还可以管理整个网站。

事实证明,这也是 WordPress.com 最核心的功能之一。从这一刻起,WordPress 不再是过去那种特定的发布或博客软件,而真正成为完整的内容管理系统。

之后,更多大型企业被 WordPress 所吸引,并决定用它管理自己网站上的所有页面。

收购扩张

在不断壮大的旅程中,Automattic 先后收购了 WooCommerce、Tumblr、Simplenote 等公司。

原文链接:

https://levelup.gitconnected.com/meet-a-programmer-who-turned-an-open-source-platform-into-a-7-500-000-000-company-645e14c53c8

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